Des virus inconnus vieux de 15 000 ans découverts dans un glacier tibétain

La fonte de la glace dans les hautes latitudes et altitudes ne soulève pas que des inquiétudes au niveau du climat, mais possède également un intérêt concernant les organismes piégés dans le pergélisol, dont, en plus d’animaux extrêmement bien conservés et de bactéries étranges, des virus inconnus datant d’il y a des dizaines de milliers d’années. Récemment, des chercheurs ont identifié plusieurs virus inconnus vieux de 15 000 ans, reposant dans la calotte glaciaire de Guliya, sur le plateau tibétain.

Les organismes du passé lointain de la Terre, que ce soit des animaux, des bactéries ou des virus, révèlent potentiellement l’histoire d’écosystèmes anciens, y compris des détails sur les environnements dans lesquels ils évoluaient. Mais la fonte a également suscité des inquiétudes, souvent injustifiées, quant au retour d’anciens virus pathogènes.

« La fonte entraînera non seulement la perte de ces microbes et virus anciens et archivés, mais les libérera également dans les environnements à venir », écrivent les chercheurs dans la nouvelle étude, dirigée par le microbiologiste Zhi-Ping Zhong de l’université d’État de l’Ohio.

28 virus jusqu’ici inconnus

Grâce à de nouvelles techniques de métagénomique et à de nouvelles méthodes permettant de maintenir les échantillons de glace stérilisés, les chercheurs travaillent à mieux comprendre ce qui se cache exactement dans ces organismes. Dans la nouvelle étude, l’équipe a pu identifier une archive de dizaines de virus uniques vieux de 15 000 ans issus de la calotte glaciaire de Guliya du plateau tibétain et mieux comprendre leurs fonctions. Les résultats ont été publiés dans la revue Microbiome.

« Ces glaciers se sont formés progressivement, et avec la poussière et les gaz, de très nombreux virus se sont également déposés dans cette glace », déclare Zhong dans un communiqué. Ces microbes représentent potentiellement ceux de l’atmosphère au moment de leur dépôt, explique l’équipe dans son document.

source trust my science

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